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10. Bamako-Begegnungen: Im Gespräch mit Uche Okpa-Iroha aufgenommen

KUNST AFRIKASchwesterpublikation Snapped traf sich mit dem nigerianischen Fotografen Uche Okpa-Iroha im 10. Bamako-Begegnungen: Afrikanische Biennale der Fotografie. Uche Okpa-Iroha war maßgeblich an der Entwicklung der afrikanischen Fotografie beteiligt und ist Gründungsmitglied der beiden Unsichtbare Grenzen: Transafrikanisches Projekt und der Nlele Institut.

Dieses Interview spricht auch seine Arbeit an, Der Plantagenjunge (2012), which won the Seydou Keita prize at this year’s edition of Bamako Encounters, the first time that anybody has been awarded the prize twice in the festival’s history.

 AA Newsletter Uche1Uche Okpa-Iroha. Bild mit freundlicher Genehmigung des Künstlers.

Snapped: Können Sie unseren Lesern bitte etwas über Ihre Arbeit und Ihre künstlerische Reise erzählen?

Uche Okpa-Iroha: Ich habe 2006 angefangen, nachdem ich eine Ausstellung des nigerianischen Fotokollektivs Depth of Field (DOF) im South London Galerie in Peckham. Es war eine der wichtigsten Entscheidungen meines Lebens - Fotograf zu sein - und ich bereue es nicht. 

Mein Fokus liegt auf der Menschlichkeit. Ich mag es, die Essenz menschlicher Zustände in Bildern zu beschreiben, die den Geist des Betrachters informieren und klären. Ich mache auch viele Porträts im Freien und platziere meine Motive in ihrer gewohnten Umgebung. Annäherung, immer versuchen, einen Dialog zu initiieren. Es ist, als würde man sich mit gesellschaftlichen Normen und Lastern auseinandersetzen und sie untersuchen, um einen Weg zu finden, die wünschenswerten Veränderungen anzustoßen oder zu bewirken. Mit meiner Arbeit sensibilisiere ich die Öffentlichkeit und die politischen Entscheidungsträger für sozioökonomische und politische Fragen. Meine Fotos sind wie Petitionen an diejenigen, die Autoritätspositionen innehaben, um Änderungen vorzunehmen, die sich positiv auf den einfachen Mann in Nigeria auswirken.

Meine aktuelle Arbeit hinterfragt Stereotypen, die die afrikanische Repräsentation umgeben und in meiner Arbeit hervorgehoben wurden Der Plantagenjunge (2012).  This project appropriated cinematic narratives to question, subjectively, the representation of the “other” where it was originally omitted or not accepted.

2009 haben Sie auf der 8. Bamako Encounters Biennale den Seydou Keita-Preis für die beste fotografische Kreation gewonnen. Was können Sie uns über die Rolle der Biennale als Plattform sagen und wie hat sich der Preis auf Ihre Arbeit ausgewirkt?

Photography festivals are increasingly popular across the continent.  The testimonies of the Bamako Encounters and the Dak'art Biennale haben den Weg für aktuelle Manifestationen geebnet, wie in der LagosPhoto Festival, Addis Fotofestival, The Jo'Burg Photo Umbrella und der neueste Teilnehmer, The Lagos OPEN RANGE.

Diese Plattformen dienen dazu, Künstlern Sichtbarkeit zu verschaffen, indem sie die Aufmerksamkeit von Industrie und Medien auf ihre Werke lenken. Sowohl etablierte als auch neue Festivals spielen eine zentrale Rolle bei der Produktion, Verbreitung und dem Konsum von Kunst auf unserem Kontinent. Sie bieten mehrere Plattformen zur Förderung künstlerischer Einsichten und Reflexionen. Diese Ereignisse entwickeln sich jetzt weiter und werden vielseitiger, kreativer, radikaler und zum Nachdenken anregender.

Der Seydou Keita-Preis war ein Höhepunkt meiner Karriere und forderte mich heraus, Grenzen zu überschreiten und an mich selbst zu glauben. Als ich zum ersten Mal auf der Biennale war, bot die Auszeichnung Chancen und erweiterte mein Netzwerk sowohl innerhalb als auch außerhalb.

AA Newsletter Uche2Uche Okpa-Iroha aus der Serie Der PlantagenjungeAlle Bilder mit freundlicher Genehmigung von Bamako Encounters.

You’ve referred to your works before as  “interventions in the social, economic and political space” of your country, Nigeria. How do you contextualise these works in relation to Mali and the rest of the continent?

Vom Menschen geschaffene Grenzen sind ein Gräuel für unsere wirtschaftliche, kulturelle und politische Entwicklung. Seit der Teilung Afrikas auf der Berliner Konferenz von 1884 waren wir nie mehr die gleichen. Wir müssen unser Schicksal selbst in die Hand nehmen, um die Situation neu anzugehen. Das politische Szenario in Nigeria und Mali ist nicht neu. Der jüngste Vorfall in Burkina Faso ist ein Schlüsselbeispiel für die Situation in Afrika. Wir müssen ein neues Paradigma finden, mit dem wir die vorhandenen Ressourcen potenzieren können. Die afrikanischen Länder sollten stärker zusammenarbeiten, um eine Entwicklung zu erreichen, die den Kontinent mit dem Rest der Welt gleichstellt.

Die Engpässe in unseren Grenzen sollten behoben, die Lücken und archaischen Richtlinien beseitigt und bürger- und menschenfreundlichere Gesetze eingeführt werden. Das Problem der Unsicherheit muss dauerhaft gelöst werden. Es sollte Leichtigkeit in der Bewegung, im Handel und in der Zusammenarbeit in Kunst und Kultur geben, um den Kontinent für die Entwicklung zu vereinen.

Welche Macht hat das Medium Fotografie (neben neueren Technologieformen) angesichts politischer, wirtschaftlicher und kultureller Unsicherheiten? 

Political power or social control as exercised by governments, institutions and private individuals are accepted as endemic across geographic borders. Every institution has set rules that either govern or control people’s actions. As an artist who draws inspiration from the urban jungle of social interactions and everyday happenstance, people can feel shortchanged by those entrusted to administer public resources. We see this all over the world – in the Americas, in Europe, Asia, Middle East and Africa.  There will always be agitation for justice, equity and fairness for the mutual respect of individuals and diverse groups. The directness of photography touches these sensibilities and instigates questions from or by people when things that should go right don’t.

Die Welt wird zu einem Dorf mit der Ausbreitung der Globalisierung und dem Aufkommen neuer Technologien, die diese nachmenschliche Ära eingeläutet haben und ein gewisses Maß an Macht und Kontrolle mit sich bringen. Was auch immer in Nigeria passiert, ist auf der ganzen Welt zu hören, und das gilt auch für andere Großstädte auf der ganzen Welt. Künstler und Aktivisten haben die immense Kraft erkannt, die sie durch neue Medien ausüben können, und ihre Stimme verschiedenen Themen verliehen, die die Menschheit betreffen. Regierungen, Institutionen und Einzelpersonen können die Menschheit nicht länger vernachlässigen und damit durchkommen. 

AA Newsletter Uche3Uche Okpa-Iroha, Detail aus der Serie Der Plantagenjunge, 2012

Ist es Ihnen wichtig, dass Ihre Arbeit durch die Linse des Aktivismus betrachtet wird?

Es darf nicht durch Aktivismus geschehen. Edgar Degas hat einmal gesagt: "Kunst ist nicht das, was man sieht, sondern das, was man andere sehen lässt." Ich spreche jene Themen an, die meine Existenz betreffen, zuerst als Mensch, dann als Afrikaner und als Künstler. Was auch immer meinen Nachbarn betrifft, betrifft mich auch. Wir haben eine besondere Situation in meinem Land und freuen uns ständig auf eine gute Führung und darauf, dass die Dinge gut funktionieren. Unwissenheit ist gefährlich. Für mich ist es ein Todesurteil. Wenn Leute keine Fragen stellen, können sie nicht sehen, was um sie herum vor sich geht. Vielleicht haben sie nicht die Stimme oder das Medium, um ihre Gedanken oder Positionen auszudrücken; Als Bürger und Fotograf bin ich verpflichtet, sie zu sehen und wenn möglich die relevanten Fragen zu stellen, um Antworten zu erhalten, die ihr Leben oder ihre Situation verändern können. Als Fotograf mache ich das als Stellvertreter, in ihrem Namen und in repräsentativer Eigenschaft.

Sie sind Gründungsmitglied der als Black Box bekannten Fotogruppe. Bitte erzählen Sie uns etwas über die Initiative und die Arbeit, die sie in der nigerianischen Fotografieszene leistet.

Black Box startete 2006 nach einem Workshop mit dem in Berlin lebenden nigerianischen Fotografen Akinbode Akinbiyi. Am Ende des einmonatigen Programms beschlossen einige von uns, monatlich zusammenzukommen, um zu arbeiten und sich gegenseitig zu kritisieren. Zu dieser Zeit hatten wir keine strukturierten indigenen Plattformen, die aufstrebenden Fotografen Schulungen und Mentoring anboten. Wir haben uns entschlossen, dies alleine zu tun und als Team zusammenzuarbeiten, um individuelle Ideen und Kenntnisse auszutauschen. Es gab den Mitgliedern das Vertrauen, an ihre Beiträge zu glauben und ein gewisses Maß an sozialer und künstlerischer Verbindung miteinander zu spüren. Heute geht es einigen Gründungsmitgliedern des Black Box-Kollektivs sowohl lokal als auch international gut. Fotografen wie Abraham Oghobase, Andrew Esiebo, Charles Okereke und Otuke Charles Ologeh geht es gut. Sie bieten Mentoring-Ratschläge und Schulungen über Plattformen wie das Nlele Institute (www.tniacp.org.ng) an.

AA Newsletter Uche4Uche Okpa-Iroha, Detail aus der Serie Der Plantagenjunge, 2012

Nachdem Sie Ihre Arbeiten in New York, Paris, Berlin und in jüngerer Zeit auf der 56. Biennale von Venedig ausgestellt haben, was sind angesichts der unterschiedlichen Zielgruppen und Unterstützungsstrukturen im Ausland einige der größten Hindernisse für Veranstaltungen wie Bamako Encounters? Was kann Ihrer Meinung nach getan werden, um nachhaltige Plattformen für Künstler in Mali und im Rest des Kontinents zu schaffen?

Every biennale has its character and its audience.  My interest is that of the artist. As long as artists have the opportunity to showcase their work, then there is progress outside or immaterial of the politics inherent in the event’s administration. I’m saying this in a good light because it is really difficult to please everybody.  You have to look at the funding, logistics and context of the biennale and who fits in or not.

Mein Glaube war schon immer, dass wir mehr dieser Plattformen brauchen, um aufstrebende Künstler zu befähigen. Das Nlele-Institut hat gerade die Lagos OPEN RANGE ins Leben gerufen, um nigerianischen Fotografen Gelegenheit zu geben, die normalerweise nicht die Möglichkeit hätten, anderswo gezeigt zu werden. Ehrlich gesagt ist es nie genug. Wir müssen Lücken schließen, damit die Kunst in Ländern, in denen wir diese Möglichkeiten nicht haben, nicht abgestanden wird. Etablierte Strukturen und Plattformen wie die Biennale von Venedig, Bamako Encounters und das Lagos Photo Festival haben Grenzen, und nicht jeder Künstler wird dort ausstellen können. Daher ist es gut, Biennalen und Festivals zu vermehren und gleichzeitig den Standard und die Qualität der ausgestellten Kunstwerke sicherzustellen.

Welche spannenden Projekte kann Snapped in Zukunft von Ihnen erwarten?

Erwarten Sie einige spannende Projekte vom Nlele Institute, dem Lagos OPEN RANGE und FOTOPARTY LAGOS. Dort fließen jetzt meine ganze Zeit, Energie und andere Ressourcen hin. Ich beschäftige mich mehr mit der Ausbildung, Schulung und Entwicklung von Fotografen und interessiere mich für Projekte, die ihnen Sichtbarkeit und Werbung verleihen.

Ich arbeite auch an persönlichen Projekten und Sie werden wissen, wann sie da draußen sind.

AA Newsletter Uche5Uche Okpa-Iroha, Installationsansicht von Der Plantagenjunge, 2012. Mit freundlicher Genehmigung von Brendon Bell-Roberts.

Uche Okpa-Iroha ist ein in Lagos, Nigeria, ansässiger Fotograf und Gründungsmitglied des Invisible Borders Trans African Project. 2009 gewann er die Seydou Keita Priza für die beste fotografische Kreation bei den 8. Bamako Encounters - eine Leistung, die dieses Jahr wiederholt wurde - Damit ist Uche Okpa-Iroha die erste Person in der Geschichte, die den Preis zweimal gewonnen hat. Er ist außerdem Gründungsmitglied der Fotogruppe Black Box und des Nlele Institute.